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Narcolepsia

La narcolepsia es un raro pero muy debilitante trastorno del sueño. Dado que los síntomas son similares a otras condiciones más comunes, el número de personas con narcolepsia es difícil de estimar. Por lo general, el aspecto más preocupante de la narcolepsia para el enfermo es la somnolencia incontrolable durante el día.

Los síntomas de la narcolepsia.
La narcolepsia se caracteriza por una combinación de los síntomas. Enfermos difieren en la combinación y la gravedad de estos, pero en general son: somnolencia durante el día - lo que se traduce en un irresistible deseo de dormir. Los pacientes describen la somnolencia como cansancio, falta de energía, agotamiento, o una combinación de estos estados, ya sea continua o en distintos momentos a lo largo del día. A veces la somnolencia se produce de forma repentina y con tal abrumador poder que se denomina un "ataque de sueño". Estos "ataques de sueño" pueden ser tan cortos como un minuto o hasta de una hora. El enfermo se despierta por lo general sintiéndose fresco y descansado y con el estado de alerta recargado. Sin embargo, la somnolencia puede continuar durante todo el día y estar asociada con un mal recuerdo de los acontecimientos del día. Síntomas similares se experimentan todos los días y no se ven afectados por la cantidad de sueño que la persona ha tenido la noche anterior.

cataplejia - cuando la experiencia narcoleptica se ve reflejada en una pérdida repentina de la función muscular. En casos graves la cataplejía puede resultar en un colapso, aunque la persona sigue siendo consciente en todo el episodio. En las formas menos severas que pueden aparecer sólo como una debilidad en las rodillas, la mandíbula o los músculos faciales, o posiblemente una incapacidad para hablar claramente, por ejemplo, la tartamudez. El ataque puede durar desde unos pocos segundos a unos pocos minutos y suele ser provocado por una reacción emocional repentina como la risa, la ira o el miedo.

parálisis del sueño - a pesar de que la persona no está plenamente despierta, son conscientes de la parálisis y no están en condiciones de mover cualquier parte del cuerpo, excepto tal vez los ojos. Finalmente, después de todo el tiempo, como diez minutos, se despierta plenamente y resuelve la parálisis. Esto puede llegar a asustar mucho al paciente.

alucinaciones - usualmente ocurren cuando la persona está descansando y a punto de dormirse y puede producirse como formas abstractas, por ejemplo, formas de color, o estar en la forma de una persona o animal. El paciente también puede oír o sentir las cosas como cosas que se levantan de la cama.

sueño interrumpido - En la noche es habitual que al dormir se sufran despertares. Este patrón se ve magnificado con la narcolepsia y se puede sufrir un aumento del número de despertares. ¿Qué causa la narcolepsia?
La razón por la que las personas con narcolepsia muestran estos síntomas no está totalmente entendido, pero los científicos ahora piensan que los síntomas son debidos a problemas en la parte del cerebro que controla la transición entre el sueño y los despertares. Las personas con narcolepsia con frecuencia entran directamente en una fase de sueño llamado REM y este tipo de sueño se asocia a soñar (alucinaciones) y la parálisis (cataplejía, parálisis del sueño). Se cree que, si estas transiciones de las fases del sueño se producen en momentos inadecuados, pueden resultar en algunos de los síntomas.

¿Quién padece de narcolepsia?
Hay buenas pruebas de que en algunos casos es una condición heredada. La mayoría de las personas con narcolepsia tienen un pariente cercano con la enfermedad y si la madre y el padre tienen la narcolepsia, los niños tendrán la narcolepsia. Los científicos han identificado un marcador genético que puede ser un puntero a la narcolepsia pero, por desgracia, muchas personas sin narcolepsia también tienen este marcador. Tanto los hombres como las mujeres pueden sufrir narcolepsia. Es más común que la narcolepsia se muestre en edades entre 10 y 30.

¿Cómo se diagnostica la narcolepsia?
Lamentablemente, muchos pacientes sufren narcolepsia de 10 a 15 años antes de que el trastorno se diagnostica correctamente. Los síntomas de la narcolepsia pueden ser variables y las consecuencias de tener narcolepsia son importantes, por lo que para asegurarse del diagnóstico, los médicos pueden hacer pruebas del sueño en el laboratorio de trastornos del sueño.

¿Qué le sucede a una persona con narcolepsia?
Inicialmente, los síntomas pueden ser sutiles, pero a menudo se convierten cada vez más graves. El síntoma de la somnolencia suele ser el primero en aparecer y las alucinaciones y parálisis pueden mostrarse hasta muchos años más tarde y pueden llegar a ser menos severas cuando la persona pasa a ser mayor.

La somnolencia y falta de concentración son a menudo devastadoras para la persona en la escuela y el trabajo. El aprendizaje es probable que sea difícil debido a los efectos de la somnolencia al leer, estudiar o concentrarse. Los padres, maestros, cónyuges, o compañeros de trabajo a menudo caen en el error de creer que la somnolencia del paciente es por falta de interés, e incluso como un signo de hostilidad, rechazo, o de pereza.

Los pacientes pueden también sufrir depresión. Debido a la somnolencia impredecible, por lo general se recomienda no conducir un automóvil. ¿Cómo se trata la narcolepsia?
No existe aún una cura definitiva para la narcolepsia, pero algunos de los debilitantes síntomas pueden ser controlados mediante el uso de fármacos. Surge la necesidad de adoptar un estilo de vida que sea adecuado a su condición. Esto puede significar evitar situaciones en las que la somnolencia sería peligroso y la adopción de hábitos tales como siestas durante el día para controlar la necesidad de dormir. Con la experiencia, también puede ser posible que el paciente evite situaciones que puedan dar lugar a un ataque. Como la narcolepsia es una condición genética, es probable que los científicos finalmente obtengan una mejor comprensión de los mecanismos de la narcolepsia de la cartografía del genoma humano. Esta mejora de la comprensión puede conducir a mejores tratamientos en el momento oportuno.